La primera computadora

Hoy en día disfrutas de tus computadoras y dispositivos electrónicos en cualquier momento y lugar, ya que su tamaño te permite transportarlos allí hacia dónde vas.

Esta fantástica característica en los inicios de la computación solo era visible para los científicos que tenían mucha imaginación y los escritores de ciencia ficción. ¡Y muchas veces eran la misma persona!

En los inicios de la informática, las primeras computadoras eran equipos muy grandes y pesadosconsumían mucha electricidad, despedían mucho calor y eran increíblemente costosos.

Todo esto motivaba que sólo se los podía ver en centros de estudio e instalaciones secretas militares, un escenario completamente diferente al que puedes ver hoy.

Que vas a encontrar aquí: Cuál fue la primera computadora. La primera computadora comercial. El primero ordenador digital. El primer fabricante de computadoras. Primera computadora con RAM. Primera computadora personal.

Primeras computadoras

Índice de Contenidos

    ¿Quién inventó la primera computadora? ¿En qué año?

    Luego de largas décadas de desarrollo, frustraciones y victorias, el sueño de científicos como Charles Babbage o Ada Lovelace, finalmente se reflejó en la realidad.

    De la mano de un científico alemán, muchos años después, sobre su soporte descansaba una humilde calculadora mecánica llamada Z1, considerada con gran consenso en todo el mundo como la primera computadora del mundo.

    Sin embargo, las controversias en este sentido giran a que el dispositivo no ofrecía un propósito general. Por este simple motivo en ciertos aspectos no puede considerarse como una verdadera computadora, ya que sólo podía hacer cálculos matemáticos.

    De cualquier manera los son pocos los detractores de este hecho. La mayoría sostiene que la Z1, una calculadora mecánica de origen alemán, es la primera computadora del mundo. Esto es debido a que tenía la capacidad de ser programable.

    Pero te ubiques del lado que te ubiques, no puedes negar que sin dudas la Z1 fue un paso más que impresionante en el ámbito de la informática.

    Computadora Z1

    La Z1 empezó a ser desarrollada y construida bajo el nombre “VersuchsModell 1”, que en español significa “Modelo experimental 1”.

    Este nombre fue cambiado más tarde a Z1 para evitar confusiones con las V1, las bombas voladoras que azotarían Londres y otras ciudades en la Segunda Guerra Mundial.

    El cerebro detrás de este diseño fue Konrad Zuse, un ingeniero civil graduado de la Universidad Técnica de Berlín. Zuse diseñó y construyó este impresionante ingenio mecánico en el año 1938, en el living de su casa, tras renunciar a su trabajo en la fábrica de aviones Henschel.

    La Z1 (Zuse 1) es considerada como la primera computadora debido a su forma de funcionamiento. La Z1 contaba con casi todos los elementos de la estructura de proceso con que hoy cuenta una computadora moderna.

    Entre sus características se incluyen su unidad de control, memoria, micro secuencias, lógica de punto flotante, así como sus respectivos dispositivos de entrada y salida de datos.

    Componentes de la computadora Z1

    Cabe destacar que la programación de la Z1 se llevaba a cabo mediante un sistema de cinta perforada.

    Esta básicamente era una cinta de celuloide de 35 mm, y un lector de cinta perforada adaptado a ese formato. Este era capaz de leer las perforaciones que se hacían en dicha cinta.

    Este sistema fue precursor de las tarjetas perforadas, que se comenzaron a usar en la década de 1960. Estas tarjetas básicamente eran una cartulina en donde se almacenaba información mediante perforaciones, mediante el sistema binario.

    ¿Cuánto medía? ¿Cuánto pesaba? ¿Cómo era?

    La primera computadora era bastante pesada y voluminosa, por lo menos para los estándares actuales.

    La Z1 pesaba alrededor de 1000 Kg. y constaba de 20.000 piezas mecánicas. Cabe destacar que todas estas piezas fueron construidas por Zuse y su equipo.

    Este dispositivo tenía aproximadamente un tamaño de 2 metros por 1, 5 metros.

    Básicamente esta primera computadora en su forma física estaba compuesta por cientos de pequeñas y delgadas placas de metal que interactuaban entre sí y la memoria de la unidad.

    También contaba con un motor eléctrico, el cual era el encargado de suministrar la frecuencia de reloj necesaria para que se sincronizara todo el dispositivo.

    Creador de la computadora Z1

    ¿Para qué se usaba la primera computadora?

    Si bien fue un impresionante logro técnico para la época en que se la construyó, la Z1 no era confiable para hacer cálculos.

    Esto era debido principalmente a que constaba de tantas piezas fabricadas a mano que no se podían calibrar adecuadamente, y daba como resultado resultados erróneos.

    Por este sencillo motivo, la primera computadora no tuvo una brillante actuación académico ni comercial.

    Computadora Z1

    Sin embargo, su diseño y forma de construcción sentaron algunas de las bases en las que se asienta la informática moderna. Además de permitir que Zuse pudiera desarrollar cada vez mejores computadoras mecánicas como por ejemplo la Z3 y la Z4.

    Estas computadoras se vendieron comercialmente y prestaron valiosos servicios a grandes compañías de la Alemania de posguerra.

    Cual fue la primera empresa fabricante de computadoras?

    El consenso general indica que la primera empresa fabricante de computadoras fue la Electronic Controls Company. Esta compañía fue fundada en 1949 por J. Presper Eckert y John Mauchly. Ambos ingenieros tuvieron una importante participación en el desarrollo de ENIAC.

    Luego de participar en el desarrollo de ENIAC en la Universidad de Pensilvania, Eckert y Mauchly tomaron otro rumbo. Formaron esta nueva empresa con el objetivo de participar en el desarrollo de computadoras destinadas a usos civiles y militares.

    Esta compañía se constituyó legalmente el 22 de diciembre de 1947, y tras una serie de cambios pasó a llamarse EMCC, iniciales de “Eckert-Mauchly Computer Corporation”.

    Mainframes UNIVAC

    Con este nombre desarrolló y lanzó al mercado una serie de mainframes llamados UNIVAC.

    El primer ordenador electrónico desarrollado y fabricado por la empresa fue el UNIVAC I, entregado al Censo de los Estados Unidos en 1951.

    ¿Cuál era el objetivo de esta computadora? Estudiar el incremento de nacimientos de aquella época, conocido como “Baby boom”.

    La primera computadora digital 

    Es más que seguro que te sorprenderás al saber que la primera computadora digital proviene de la época de las válvulas de vacío.

    Sí, leíste bien. ¡Aquellas válvulas que equipaban a las radios de nuestros abuelos!

    Esta primera computadora digital es ENIAC, siglas de “Electronic Numerical Integrator And Computer”, que en español significan “Computador e Integrador Numérico Electrónico”.

    ENIAC marcó un verdadero hito en la historia de la informática, que marcó el camino de todo lo que vendría después.

    Computador e Integrador Numérico Electrónico

    ENIAC es considerada como el primer ordenador digital debido fundamentalmente a que su modo de funcionamiento era por completo digital.

    Esto significa que los procesos y operaciones lógicas se realizaban a través de instrucciones en lenguaje máquina. Este hecho la diferenciaba de las demás computadoras desarrolladas hacia la misma época.

    Este fue un impresionante desarrollo para aquella época, e incluso para esta. Esto es debido a la complejidad del montaje y mantenimiento de sus circuitos electrónicos, como podrás ver más adelante en este mismo post.

    ENIAC fue desarrollado y construido en las instalaciones de la Universidad de Pensilvania. Este fue llevado a cabo por un equipo de ingenieros y científicos muy prestigiosos, dirigidos por John Presper Eckert y John William Mauchly.

    Computadoras ENIAC

    El proyecto ENIAC se comenzó a desarrollar en 1943 con el propósito de resolver ciertos problemas de balística. Estos estaban relacionados con los cálculos de las tablas de tiro de artillería para el Laboratorio de Investigación Balística del Ejército de los Estados Unidos.

    ENIAC cumplió su tarea con creces y a entera satisfacción de sus operadores, diseñadores y constructores.

    Si quieres saber más acerca de ENIAC, puedes consultar este post: Resumen de las Generaciones de las Computadoras.

    En cuanto a su tamaño, te contamos que ENIAC tenía unas dimensiones titánicas.

    Esta impresionante computadora ocupaba una superficie de 167 m², y sus medidas totales eran de 2,4 m x 0,9 m x 30 m, teniendo un peso total de 27 toneladas.

    Lo mires como lo mires, un tamaño bestial, no apto para la sala de estar de tu casa.

    En cuanto a la electrónica que la conformaba, era increíblemente compleja. En este sentido, en su central de procesamiento, fuente de alimentación y demás circuitos, contaba con aproximadamente con esta cantidad de componentes:

    • 18000 Tubos de vacío
    • 7200 Diodos de cristal
    • 1500 Relés
    • 70000 Resistencias
    • 10000 Condensadores
    • 1500 conmutadores, entre los de tipo electromagnético y relés.

    Todos estos componentes daban como resultado un consumo eléctrico de aproximadamente 160 Kwh, una cifra realmente impresionante, tanto en aquellos días como en la actualidad.

    Mujeres programadoras de la ENIAC

    Sin embargo, el tamaño colosal o el consumo eléctrico de ENIAC no representaban inconvenientes. Con el presupuesto que contaba ENIAC, la electricidad no era un problema.

    Lo mismo sucedía con los errores en su funcionamiento. Con la supervisión técnica que podía ofrecer ese presupuesto se podían resolver la mayor parte de los problemas en muy poco tiempo.

    Los expertos aseguran que la mayoría de los errores de ENIAC eran reparados generalmente en unos 15 minutos.

    Cabe destacar que casi todos estos problemas eran causados por las válvulas de vacío que fallaban debido a estar sometidas a un stress térmico por encender y apagar ENIAC.

    Este problema se resolvió de una manera un tanto drástica. No apagar nunca más a esta gigantesca primera computadora digital.

    Sin embargo, el mayor problema de ENIAC se suscitaba cuando debía ser programada.

    Este era un trabajo de realmente mucho nivel de dificultad. Básicamente la programación consistía en la interconexión de múltiples cables entre las diferentes unidades que conformaban ENIAC.

    Esto permitía que se llevara a cabo el trabajo de forma simultánea, lo que le ofrecía a la primera computadora digital realizar cálculos en paralelo.

    Programando una de las primeras computadoras

    Además de los mencionados cables, la programación de ENIAC requería que varios técnicos tuvieran que encender o apagar alrededor de 6000 interruptores.

    Esta era una tarea ardua que se tenía que repetir cada vez que el programa que se estaba cargando en ENIAC tenía que ser modificado.

    Parece una tarea sencilla. Sin embargo esta tarea podía durar semanas. Semanas trabajando en el mismo ambiente en el que se encontraba este gigante computacional, que podía estar a más de 60 grados de temperatura ambiente.

    Programación de una de las primeras computadoras

    Pero a pesar de todas las dificultades, ENIAC cumplió su labor. Además permitió dar el paso, mucho más adelante, hacia las computadoras personales, de las que hablaremos más tarde este artículo.

    La primera computadora comercial

    En este punto, existe cierta controversia. Muchos aseguran que la primera computadora comercial fue la Z1, un diseño de Konrad Zuse. También se suele citar a UNIVAC I, que mencionamos más arriba.

    Sin embargo, quizás es más correcto afirmar que la primera computadora comercial fue la Olivetti Programma 101. Esta computadora fue desarrollada y fabricada en el año 1965 por la compañía italiana Olivetti, muy reconocida por sus máquinas de escribir y sumar.

    Para muchos se trata de la primera computadora de sobremesa, o “desktop”, producida comercialmente a escala. Cuando salió al mercado en 1965 su precio era de 3200 u$s, y se produjeron unas 45.000 unidades.

    Se la considera como la primera computadora comercial ya que incluía entre sus características teclado, impresora, memoria y un sistema de almacenamiento de datos.

    Este básicamente se trataba de un sistema de tarjetas magnéticas. Todas eran ventajas que se encuentran en las computadoras de diseño más moderno.

    La primera computadora con memoria RAM

    La primera computadora con memoria RAM fue diseñada y puesta en servicio en Manchester, Inglaterra. La capacidad de memoria de este computador era de 128 bytes, lo suficiente para almacenar software y revolucionar el modo en que se usarían las computadoras.

    Esta computadora, la “Manchester Small Scale Experimental Machine”, más conocida como “Manchester Baby”, tenía cinco metros de altura y una tonelada de peso.

    La misma fue fabricada por Fred Williams, Tom Kilburn y Geoff Tootill con el fin de demostrar que las válvulas o tubos de vacío podían almacenar información.

    Como dato curioso podemos mencionar que en el diseño de “The Baby” participaron Conway Berners-Lee y Mary Lee Woods, padres de Tim Berners-Lee, el llamado “Padre de Internet”.

    También en el diseño participó otro científico notable, el matemático Alan Turing. Verdaderamente una de las mentes más brillantes de la época, y de gran importancia para la informática y la inteligencia artificial en los años venideros.

    Computadora Manchester Baby

    Cabe destacar que Manchester Baby fue sólo un experimento, sin ningún objetivo más que la propia investigación sobre la memoria RAM.

    Si quieres saber más acerca de la historia de la memoria RAM y sus tipos, visita este post: La memoria RAM.

    Ahora, el honor de ser la primera computadora con memoria RAM vendida comercialmente fue para El UNIVAC 1103, también conocido como ERA 1103.

    El UNIVAC 1103 fue desarrollado por Engineering Research Associates (ERA) y construido por la corporación Remington Rand, quienes compraron la primera empresa, en octubre de 1953.

    Como principales ventajas, la UNIVAC 1103 ofrecía una memoria de 1024 palabras de 36 bits cada una, las cuales eran implementadas de forma física mediante tubos de Williams.

    La primera computadora personal

    Seguramente piensas que la primera computadora personal fue el diseño que lanzó la IBM en 1981, bajo el nombre PC (Personal Computer).

    Sin embargo, antes que este dispositivo Apple Computer ya había lanzado al mercado la Apple II, precisamente en el año 1977.

    Estas computadoras ya integraban CPU poderosas y supercompactas, sistema operativo y casi las mismas características que ves hoy. Pero estrictamente hablando ninguno de estos dos modelos de computadoras pueden ser consideradas como las primeras.

    Mucho tiempo antes que ellas, más de una década, la firma Olivetti había diseñado y lanzado al mercado la Programma 101 en el año 1964. Esta sí debe ser considerada como la primera computadora personal del mundo.

    Programma 101 de Olivetti

    El término “Computadora personal” tiene su origen ya en los comienzos de la informática moderna, a mitad de los años 1960. En aquellos días las computadoras eran demasiado grandes, complejas de operar y caras como para poder ser utilizadas por el público en general.

    Por ello los científicos soñaban con poder desarrollar y fabricar un dispositivo que pudiera ser parte de los hogares y pudiera ser un verdadero centro de cómputos personal.

    Esto significaba sacar las computadoras fuera de los centros académicos y las instalaciones militares.

    Es por ello que no hay que confundir una marca comercial, como la ostentada por IBM con su “Personal Computer”, con el verdadero significado que tiene el concepto.

    Computadora Programma 101 de Olivetti

    Volviendo al tema que nos interesa en estos momentos, la primera computadora personal en el mundo, sin dudas es la Programma 101.

    Este dispositivo fue diseñado y producido por la compañía italiana Olivetti a principios de la década del 60, precisamente entre los años 1962 y 1964.

    Este aparato debe ser considerado como una verdadera computadora debido a que era una máquina que era capaz de hacer cálculos de propósito general.

    La Olivetti Programma 101 tiene el honor de haber sido la computadora usada por la NASA para llevar a la Apolo 11 a la Luna en 1969.

    Tarjeta de la Programma 101 de Olivetti

    La Programma 101 fue desarrollada por un equipo de ingenieros liderados por Pier Giorgio Perotto. Cabe destacar que Perotto también desarrolló la tarjeta magnética, un dispositivo que marcaría un antes y un después en la historia de la informática.

    Este dispositivo se podía programar mediante un lenguaje de programación similar al ensamblador pero con menos opciones, y era posible con la Programma 101 sumar, restar, multiplicar y dividir.

    Sin embargo, la mejor característica de esta primera computadora personal es que podría almacenar estas secuencias en tarjetas magnéticas. Esto le permitía reutilizarlas una y otra vez sin perder tiempo en volver a escribir las operaciones directamente en la Programma 101.

    Interior de la Programma 101 de Olivetti

    Estas tarjetas magnéticas eran básicamente tiras de plástico con unas medidas aproximadas de 10 x 20 cm. Por un lado tenían una capa magnética y en el otro una superficie en la que se podía escribir.

    Estas tarjetas podían ser grabadas en dos franjas, lo que le permitía al usuario almacenar un máximo de dos programas por tarjeta.

    Tarjetas magnéticas de las primeras computadoras

    Sin dudas para su época un formidable dispositivo. Y permitió que diseñadores y fabricantes dieran un pequeño paso más hacia los que Bill Gates diría muchos años más tarde: “Una computadora en cada casa”.

    Graciela Marker

    Periodista independiente con más de 20 años de experiencia en medios gráficos, audiovisuales y digitales. Formada académicamente en periodismo digital y comunicación multimedia, ámbito en el que se desenvuelve hace dos décadas. Especializada en ámbitos tales como la informática y la logística empresarial, entre otros.

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