Qué es Firmware?

Podríamos decir en pocas palabras que el firmware es un tipo de software que es capaz de administrar las funciones del hardware. El mejor ejemplo de firmware lo tienes cerca, dentro de tu computadora, y es el BIOS.

Básicamente el BIOS es un tipo de firmware diseñado específicamente para controlar todas las acciones del hardware desde que enciendes tu computadora, preparando todo para la carga del sistema operativo.

Sin dudas es una de las partes más importantes de cualquier aparato electrónico.

Sin embargo, la tarea firmware no está restringida al BIOS de tu PC, está presente en muchos otros dispositivos, que ni siquiera imaginas.

Si quieres conocer a fondo todo sobre el firmware, en este post encontrarás todo lo que necesitas.

Qué vas a encontrar aquí: Qué es el firmware. Historia del firmware. Ventajas y desventajas del firmware. Actualizaciones del firmware. Los peligros de actualizar el firmware.

Qué es el firmware?

Índice de Contenidos
  1. Qué es el firmware?
  2. Firmware: ¿Software o hardware? 
  3. Historia del firmware 
  4. Ventajas y desventajas del Firmware 
  5. Actualizaciones de firmware 
  6. Para qué sirve actualizar el firmware?
  7. Los peligros de actualizar el firmware: El temor de muchos 

Qué es el firmware?

Si eres de los que utilizan múltiples dispositivos, y te preocupas por su funcionamiento, seguramente en algún momento habrás escuchado el término firmware. También habrás escuchado que es uno de los elementos más importantes de cualquier aparato electrónico.

Asimismo, habrás escuchado de la necesidad de tener tus dispositivos siempre actualizados, lo que muchas veces es posible sólo a través de la actualización de su firmware. Tal es la importancia de este software.

Básicamente, el firmware es un software que contiene las rutinas de control de más bajo nivel, que son las que controlan los circuitos electrónicos de cualquier aparato electrónico.

El firmware, también llamado “Soporte lógico inalterable” se encuentra directamente integrado con la electrónica del equipo, ya que necesita tener un control absoluto sobre la misma.

Esto es con el objetivo de poder controlar sus funciones a partir de órdenes o instrucciones externas, es decir las que dicta el usuario. Sin embargo, estas instrucciones también pueden ser dictaminadas por otro hardware.

Entonces, teniendo todo esto en mente, podría considerarse al firmware como un intermediario entre el dispositivo y la electrónica del mismo, que se encarga de controlar y enviar las instrucciones externas del equipo y asegurar que éstas se efectúen correctamente.

También puede considerarse al firmware como uno de los tres principales pilares del desarrollo de la electrónica moderna.

En la actualidad, debido a la complejidad de los modernos equipos electrónicos, es común encontrar un firmware en prácticamente todos los dispositivos electrónicos, desde lavarropas hasta televisores, pasando por computadoras y teléfonos celulares.

También podrás encontrar firmware en impresoras, monitores, reproductores, unidades ópticas, periféricos de entrada y salida, y por supuesto también en componentes como microprocesadores, memorias y demás.

Incluso el propio BIOS de la computadora es considerado un firmware, ya que es el encargado de activar las distintas instrucciones para el encendido de la PC. Además es el encargado de los comandos para el inicio del entorno del sistema operativo.

Otro ejemplo de dispositivos que incorporan firmware son los periféricos que acompañan a tu PC, como mencionamos.

Pantalla de firmaware de dispositivo actualizado

Estos funcionan hasta cierto punto de manera autónoma gracias al firmware, por lo menos hasta que la computadora toma el control.

También en muchos dispositivos el firmware no cual suele no venir incluido dentro del dispositivo. En estos casos dicho firmware se carga en el momento en el que el dispositivo se conecta.

Luego de ello recibe la orden de arranque por intermedio del sistema operativo de la computadora. Muchas veces este firmware viene incluido en los drivers que acompañan a dichos accesorios.

Firmware: ¿Software o hardware? 

Seguramente habrás escuchado o leído que el firmware, al tratarse de un programa caracterizado por tener bloques de instrucciones y otros elementos de programación, suele definírselo como un elemento de software del equipo.

No obstante, al encontrarse incorporado a la propia electrónica de los dispositivos, también es correcto asegurar que se trata de un componente de hardware del mismo, debido a que se encuentra grabado en un circuito integrado o chip de memoria no volátil.

Si quieres saber más sobre la diferencia entre software y hardware, en este post encontrarás mucha información sobre el tema: ¿Qué es Hardware y Software?

Historia del firmware 

En principio cabe destacar que el término firmware comenzó a difundirse a finales de la década de los sesenta, y que básicamente definía el microcódigo residente en la memoria RAM, encargado de implementar distintas instrucciones de la computadora. 

Dicho término fue concebido por el científico Ascher Opler y utilizado por primera vez en 1967, en un artículo de la revista Datamation.

Firmware de bios

En dicho artículo Opler se refería a un espacio pequeño de la memoria RAM la cual estaba dedicada al control directo del hardware de la computadora.

Cabe destacar que para Opler el firmware residía justo entre el hardware y el software. Por este motivo ideo este término, que en una traducción más simple puede significar “software firme”. Firme se puede también entender como “fijo” o “sólido”.

Con el paso de los años, el firmware se convirtió en un elemento cotidiano, del cual disponen la mayoría de los dispositivos electrónicos digitales. El firmware permite que sea posible el envío de diferentes series de instrucciones a las distintas etapas de un circuito.

En el caso de las computadoras, el firmware se puede llegar a encargar de un sinfín de instrucciones específicas para el procesador, el BIOS (Basic Input Output System), diversas aplicaciones y demás.

Ventajas y desventajas del Firmware 

Básicamente, de cara al usuario, los dispositivos con firmware tienen una desventaja y una ventaja.

La mayor desventaja del firmware que incluyen los diferentes equipos electrónicos es que en poco tiempo quedas antiguos. Esto suele provocar ciertas fallas en su funcionamiento habitual.

Si no se actualiza el firmware, te quedarás solo con las opciones y características con las que tu aparato ha salido de fábrica.

Si bien muchas empresas ponen a disposición de los usuarios firmwares nuevos, lo cierto es que actualizar un firmware no es tarea tan sencilla, y en la mayoría de los casos, su actualización no es automática.

Este tema lo explicaremos con más detalle más abajo.

La ventaja del firmware más importante para el usuario, sin dudas, es que mediante una actualización de firmware tu dispositivo contará con las últimas opciones disponibles, y en muchos casos, con características nuevas.

Por ejemplo, nuevos formatos de audio o video, cuando corresponda, mejoras en la interfaz y en el caso de las motherboards, hasta incluso soporte para otros tipos de procesadores.

En general, el firmware recibe modificaciones que responden a mejorar la funcionalidad del mismo, y de esta manera ofrecer un rendimiento superior del equipo que lo contiene.

Para saber más sobre las actualizaciones de firmware, sigue leyendo.

Instalación de firmware

Actualizaciones de firmware 

Existen dos tipos de actualizaciones de firmware: La automática y la manual. La mayoría de los dispositivos no cuentan con la opción de hacerlo de forma automática, hay que actualizar de forma manual.

El hecho que no existan actualizaciones automáticas es un problema para los usuarios, que tienen que recurrir a hacerlo de manera manual. Es decir, tendrás que buscar, descargar e instalar por tus propios medios los firmwares más modernos para tu equipo.

Este es un problema habitual para la mayoría de usuarios que poseen equipos que usan este tipo de tecnología. Ejemplo de ellos son routers, módems, motherboards de PC, reproductores multimedia, televisores, reproductores de medios y muchos otros.

En realidad son pocos los dispositivos cuyo firmware se actualiza de forma automática. Ciertos tipos de teléfonos inteligentes y aparatos de alta gama. Los demás, tocará hacerlo con tus manos.

Las actualizaciones de firmware siempre son desarrolladas por las empresas fabricantes de los equipos, como sucede por ejemplo con las publicadas por la compañía TP-Link para alguno de sus modelos de routers.

Actualización de firmware

Sin embargo, una actualización de firmware también puede llegar a ser desarrolladas por usuarios comunes, actividad a la que se la denomina "Hackear" el firmware.

Esta es una práctica habitual en muchos equipos en donde su soporte de garantía ha caducado, o la empresa jamás ha lanzado una actualización. Ejemplos de ellos, son muchos reproductores multimedia.

Para qué sirve actualizar el firmware?

La actualización del firmware representa un cambio drástico y beneficioso para el equipo. No sólo permite la actualización del propio dispositivo, sino que además puede llegar a ampliar las características del mismo, ofreciendo una mayor funcionalidad.

En general, cuando los fabricantes lanzan un nuevo firmware actualizado para alguno de sus equipos, la actualización debe realizarse sin lugar a dudas. Esto lo debes hacer lo más rápido que puedas, ya que en la mayoría de los casos se trata de firmware modificado que incluye:

  • Corrección de errores que pudiera presentar el dispositivo en su funcionamiento
  • Mejoras en la seguridad
  • Mejoras en la interfaz

También como mencionamos, en ocasiones son los propios usuarios los que desarrollan las modificaciones necesarias del firmware. En Internet encontrarás muchos foros dedicados al desarrollo de nuevos firmware para equipos viejos.

En estos lugares podrás encontrar firmware para toda clase de dispositivos, desde viejos reproductores de Divx, hasta cámaras de fotos, reproductores de música y muchos otros equipos.

Actualización de firmware de reproductor de Divx

En ocasiones la nueva versión del firmware puede llegar a añadir funciones y mejorar las preestablecidas. Esto por supuesto te ofrece características más modernas para el uso del dispositivo, como la inclusión de nuevos formatos u opciones.

Además porque a veces se incluyen nuevas opciones de seguridad. También a través de la actualización del firmware, se puede hacer una renovación de la cosmética de su interfaz gráfica, aspecto que la mayoría de los usuarios siempre agradecen.

Te recomendamos leer: Que es una interfaz? >>

Los peligros de actualizar el firmware: El temor de muchos 

A pesar de las grandes ventajas que representa la actualización del Firmware, muchos usuarios prefieren no realizar esta operación, por temor a causar un daño irreversible en el dispositivo.

Qué tener en cuenta para actualizar un firmware:

  • La única manera en que puedes llegar a causar un daño irreversible en el dispositivo durante la actualización de su firmware es utilizando una versión incorrecta del mismo.
  • Otro punto al cual debes prestar mucha atención es a que la instalación del nuevo firmware no sea interrumpida por ningún motivo. 

Si bien se trata de una operación delicada, que puede conllevar al desperfecto permanente del equipo, lo cierto es que tomando los recaudos necesarios siempre resulta exitosa.

Información de firmware de cámara digital

Si utilizas el firmware adecuado y llevando a cabo los pasos detallados para realizar la actualización, conseguirás actualizar tu equipo. Es decir añadirle mayor cantidad de funciones, mejorar la compatibilidad de formatos y optimizar la seguridad entre otras ventajas.

Graciela Marker

Periodista independiente con más de 20 años de experiencia en medios gráficos, audiovisuales y digitales. Formada académicamente en periodismo digital y comunicación multimedia, ámbito en el que se desenvuelve hace dos décadas. Especializada en ámbitos tales como la informática y la logística empresarial, entre otros.

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